Telescopio James Webb sale en Navidad a descubrir si estamos solos en el Universo

La NASA explica que el telescopio espacial James Webb será el principal observatorio de ciencias espaciales del mundo. Este ojo de la Humanidad en el espacio orbitará a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra para buscar resolver misterios de nuestro sistema solar y observar planetas distantes alrededor de otras estrellas. Explorará las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro universo y nuestro lugar en él. Webb es un programa internacional dirigido por la NASA con sus colaboradores, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Canadiense.

Telescopio James Webb sale en Navidad a descubrir si estamos solos en el Universo

Al cabo de una espera de 30 años y tras superar innumerables problemas, el telescopio James Webb, el instrumento de observación más grande y potente jamás construido, será lanzado este sábado, día de Navidad al espacio, donde escrutará los orígenes del universo y explorará exoplanetas parecidos a la Tierra.

La NASA pospuso el lanzamiento varias veces a la espera de las mejores condiciones meteorológicas en Guayana Francesa.

El lanzamiento previsto para este martes fue aplazado para el 25 de diciembre, debido a las «malas condiciones meteorológicas», anunció la NASA.

Telescopio Webb, foto NASA

El telescopio espacial James Webb de la NASA, cuando era preparado para su transporte a la Guayana Francesa. Créditos: NASA / Chris Gunn

Preguntas complejas

El telescopio James Webb seguirá los pasos del mítico Hubble, con la ambición de esclarecer dos preguntas esenciales: «¿De dónde venimos?» y «¿Estamos solos en el universo?», resumió Amber Straughn, astrofísico de la NASA, en una conferencia de prensa a inicios de diciembre.

Concebido en 1989 y bautizado «JWST» (James Webb Space Telescope, en honor de un ex dirigente de la NASA), este telescopio está diseñado en colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Cala Canadiense (CSA).

Su desarrollo estuvo marcado por innumerables problemas que aplazaron su lanzamiento durante años y que cuadruplicaron los costos iniciales hasta alcanzar los $10.000 millones.

Fabricado en Estados Unidos, su lanzamiento se hará desde Kourou, en la Guayana Francesa, a bordo de un cohete Ariane 5.

Una revolución

«Estamos muy emocionados, esperamos este momento desde hace mucho tiempo», explicó a la AFP Pierre Ferruit, uno de los científicos a cargo del proyecto de telescopio en la agencia ESA.

Para Ferruit, como para muchos otros científicos e ingenieros, esta misión representa un logro al que consagraron su carrera.

Y la lista de espera para acceder a los horarios de observación crece y la agencia ESA ya ha recibido más de 1.000 solicitudes solo para el primer año de funcionamiento.

Para el científico esto demuestra que «las cuestiones por las cuales el telescopio Webb fue concebido siguen siendo de actualidad, 20 años después».

El ojo del origami

Este «observatorio generalista» sin parangón, tanto en tamaño y en complexidad, está dotado de un inmenso espejo compuesto de 18 segmentos hexagonales. Su diámetro es de 6,5 metros, tres veces el del Hubble.

El espejo es de tal magnitud que tuvo que ser plegado como un origami para poder colocarlo en la nave que lo llevará al espacio y una vez llegado a su destino la operación para colocarlo será sumamente delicada ya que su parasol tiene la talla de una cancha de tenis.

Este gigante será situado en la órbita del Sol, a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra, superando con creces al Hubble situado a «apenas» 600 km de nuestro planeta.

La ubicación del Webb, conocida como Lagrange 2, fue minuciosamente escogida. Su posición permite que «la Tierra, el Sol y la Luna estén situados del mismo lado de su parasol, lo que le permite permanecer en la oscuridad y bajo un gran frío», explica Pierre Ferruit.

De esta forma, el telescopio quedará a resguardo de cualquier perturbación, condición indispensable para su gran misión: rastrear el mundo invisible de los rayos infrarrojos, un espectro al que el Hubble no tiene acceso.

Un abejorro en la Luna

«Es tan potente que es capaz de ver un abejorro a 380.000 km de distancia, es decir la distancia entre la Tierra y la Luna», explicó el cosmólogo John Mather, uno de los padres científicos de la misión.

Los científicos esperan que el JWST sea capaz de detectar las débiles señales luminosas emitidas por las galaxias primigenias. Eso sucedió a una distancia gigantesca, es decir, hace mucho, mucho tiempo.

El Hubble logró observar el universo hasta 500 millones de años después del Big Ban y se espera que su sucesor logre acortar la brecha hasta unos 200 millones de años, tras la explosión que hizo nacer el universo, hace 13.800 millones de años.

Esta brecha inmensa permite comprender un misterioso periodo durante el cual el universo salía de la oscuridad. «Nos faltan algunos párrafos clave sobre este primer capítulo de la historia», analizó la astrofísica Amber Straughn.

Telescopio Webb sería capaz de detectar un abejorro en la Luna

La potencia del Telescopio Webb es tal que desde la Tierra podría detectar un abejorro posado en la Luna. Foto: Rtve.es

¿Hay más mundos como el nuestro?

El telescopio podría dar un paso importante en la exploración de los exoplanetas que orbitan en torno a otras estrellas. Hasta ahora hay censados unos 5.000 y algunos están ubicados en zonas habitables, es decir ni muy cerca ni muy lejos de sus respectivos soles.

Pero se sabe poco de estos cuerpos y el JWST debería lograr determinar su atmósfera para detectar eventuales moléculas como el vapor de agua.

El objetivo último es saber «si nuestra Tierra es única o si existen planetas similares» donde las condiciones sean propicias para la aparición de la vida, como lo es la presencia de agua líquida, explicó Pierre Ferruit.

 

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